Jaime CardonaSalvaguardar el modelo de Almacenes La 14 como promotor de emprendimientos que han diversificado y consolidado el tejido empresarial del Valle del Cauca es uno de los grandes retos de la organización. Jaime Cardona dejó una impronta difícil de replicar en el tejido empresarial del Valle del Cauca. Marcas que hoy son reconocidas a nivel regional y nacional fueron acogidas por él en sus góndolas cuando eran apenas incipientes emprendimientos, muchos de ellos operando en las cocinas o garajes de sus viviendas. De la mano de Cardona cientos de microempresarios empezaron a crecer e incorporar mejores prácticas a sus actividades. Manitoba, Industrias Rápid, La Locura, son apenas algunas de las firmas que se ‘incubaron’ en el ecosistema de La 14 y hoy generan cientos de empleos productivos en el país. La organización registró $1.3 billones en ingresos operacionales en el 2014, cuenta con cerca de 15 mil empleados y 30 tiendas de diferentes formatos en ciudades como Cali, Bogotá, Pereira, Manizales, Armenia, Neiva, Girardot, Buenaventura, Tuluá, Jamundí, Palmira y Yumbo. Tras su fallecimiento el pasado 25 de noviembre a los 81 años, muchos se sorprendieron con la avalancha de mensajes de proveedores que manifestaron su agradecimiento al líder con frases llenas de aprecio y admiración. Esto refleja el aporte invaluable que el empresario hizo en la construcción del tejido empresarial del departamento, con una organización que fácilmente podría contar con el número de afiliados de una de las más importantes Cámaras de Comercio del país. Gabriel Mauricio Alzate, asesor de gobierno corporativo de la empresa, asegura que su aporte a la historia empresarial del departamento se concentra en dos frentes. Por un lado, tuvo la capacidad de inspirar y jalonar el emprendimiento y, por el otro, consolidó una cultura organizacional basada en la excelencia en el servicio y el bienestar del cliente que se convirtió en un referente en las zonas donde la cadena está presente. Alfonso Spataro, gerente de mercadeo y ventas de Spataro Nápoli, da fe del invaluable impulso que Cardona brindó tanto a microempresarios como a compañías consolidadas desde su red de distribución. La relación comercial con La 14 comenzó a finales de la década del 80, cuando el fundador de Spataro Napoli, Domingo Spataro, buscaba la posibilidad de abrir puntos de venta para comercializar las camisas formales que fabricaba. Cardona, que impulsó el sistema de ventas a través de concesiones en La 14 cuando la figura no era popular, se convirtió en su mejor opción y desde entonces siguieron haciendo negocios de forma recurrente. “Jaime era una persona extraordinaria, con una visión comercial tremendamente amplia para el momento histórico que se vivía en Cali y Colombia. Su principal aporte fue permitir que las marcas pudieran exhibir sus productos en sus puntos de venta cuando la competencia solo permitía hacerlo a través de un departamento de compras que muchas veces limitaba la creatividad del empresario”, afirma Alfonso Spataro. José Manuel Suso, gerente administrativo de Arrocera La Esmeralda, también conoció a Cardona desde temprana edad porque él atendía a su padre, Manuel Suso, fundador de la compañía, cuando su emporio aún era incipiente y operaba como Cacharrería La 14. Su calidad humana era incomparable, asegura el empresario y rescata el hecho de que siempre tenía las puertas abiertas para atender las inquietudes de sus proveedores. “Tenía una visión amplia y creció en una forma segura, pausada, escalonada y sin endeudamientos desbordados –asegura Suso-. No solo buscó abrir sucursales donde fuera a obtener más ganancias, sino donde pudiera generar empleo. Los montajes de Tuluá, Jamundí y Pereira, por ejemplo, no arrancaron el primer día como se esperaba, pero fueron el trampolín para que luego, incluso, se generaran centros comerciales alrededor de La 14”. La sucesión Los empresarios del Valle coinciden en que otra de las fortalezas de la gestión de Jaime Cardona, que debe servir como inspiración para las empresas familiares, fue formar a un grupo de profesionales, muchos de ellos pertenecientes a su núcleo, para que pudieran tomar las riendas del negocio en determinado momento. Por esto, muchos están convencidos de que la compañía continuará su plan de expansión sin tropiezos. De acuerdo con Alzate, la compañía cuenta desde hace varios años con un gobierno corporativo que vela porque se cumplan las mejores prácticas administrativas para su gestión. La junta directiva la preside Gustavo Cardona, hermano de Jaime, mientras que su hermana, Lelia, está a cargo de la gerencia. Esos estamentos están comprometidos con el plan de desarrollo con que ha venido trabajando la organización. A ellos los acompañará un grupo de directores de alto nivel, que han estado vinculados a la organización por varios años, en el desarrollo de su estrategia y un equipo comprometido con mantener en firme sus promesas comerciales. La confianza en la nueva dirección de la compañía se proyecta hacia afuera. Suso asegura que los hermanos Cardona están bien estructurados y conscientes de lo que hizo su hermano, así como los hijos de él, que son profesionales preparados y con una visión clara del negocio. “Haber abierto sucursales en diferentes regiones les ha dado una visión de gran empresa”, afirma. “Describir a don Jaime Cardona como empresario es hablar de un líder comprometido con sus valores éticos y morales que, desde su propia vocación de servicio, construyó una cultura organizacional formada desde el ejemplo y cimentada en principios de honestidad, respeto e integralidad. Era un gran visionario, con la iluminación suficiente para descubrir grandes proyectos en pequeñas oportunidades”, concluye Alzate. Precisamente, mantener un canal siempre abierto para que los empresarios expongan sus iniciativas y propongan estrategias de venta innovadoras y nuevos productos, como lo hacía él, será otro reto más para la empresa que actualmente trabaja en los proyectos del Centro Comercial La Estación en Cali, Terra Plaza en Popayán y otras oportunidades de crecimiento que existen en varias ciudades del país.